viernes, 6 de mayo de 2016

Little Feat - Little Feat (1971)


Otra de las tantas bandas que pasaron desapercibidas durante los primeros años de actividad, es decir, fines de los 60. Y que sin embargo fue una de las mas grandes del rock americano de las décadas venideras, sobretodo la de los 70.

Los comienzos de Little Feat se ven estrechamente relacionados a la ciudad de Los Angeles, a esa oleada de bandas de la costa este y como no podía ser de otra manera a Frank Zappa que por ese entonces comandaba a sus Mothers Of Invention. Fundada por el cantante, compositor, especializado en la guitarra slide, Lowell George y el bajista Roy Estrada ambos provenientes de The Mothers of Invention. Completaban el cuarteto los teclados de Bill Payne (quien solo habia audicionado para The Mothers) y el baterista Richard Hayward. Difícil es de describir el rock de Little Feat, su estilo por demás variado a través de sus álbumes, desde el boogie, el country y las canciones de folk sureñas, el jazz y hasta el funk, mezclado, como no, con el eterno R&B. Sus letras son de carácter urbano y otras llenas de ironías con toques de surrealismo. Desde sus comienzos, siendo una banda de escasa experiencia, intentaban caracterizarse por un sonido enérgico y a la vez elegante. De ahí el nombre de la formación, sugerencia de Jimmy Carl Black, baterísta de Mothers of Invention, "Little Feat" que significa “piecitos” o "pequeños pies" pero que, literalmente, significa "pequeñas hazañas". Esta formación prevalecería durante los dos primeros trabajos, "Little Feat" (1971) y "Sailin’ Shoes" (1972). Estos dos primeros respetaban la tradición con un sonido country, bluses y buenas dosis de boogie .Vale destacar que en "Sailin’ Shoes" ya el sonido esta mucho mas afianzado sobre todo en los bluses, y la guitarra de George mas afianzada, gran ejemplo de ello es el excelente "A Apolitical Blues". A partir de su tercer LP "Dixie Chicken" de 1973 la banda comienza a cambiar y a adicionar un sinnúmero de músicos, hasta su actividad que llega a los días de hoy y también comienzan a implementar otros estilos como el funk y el soul. En ese disco Roy Estrada los deja para unirse a la Magic Band de Captain Beefheart. Little Feat se quedaba como sexteto, con la llegada del bajista Kenny Gradney, el percusionista Sam Clayton y el guitarrista Paul Barrère, quien además aportó otro concepto desde la composición. Sin embargo la calidad del sonido de la banda que comenzaba a demostrar una buena evolución, no supuso un éxito a nivel comercial. Este factor incidió bastante en el estado de animo de la banda. Lamentablemente y sobretodo en Lowell George. Estas razones, sumado a las dudas por parte de Warner Bros en renovarles contrato discográfico, lograron que a finales de 1973 la banda estuviera al borde de la separación. En un ultimo esfuerzo y con fortuna lograron apartar diferencias y se reunieron en Maryland para grabar un cuarto álbum con un titulo como de "manotazo de ahogado" o bien una epifanía "Feats Don’t Fail Me Now". ("Pies/hazañas, no me fallen ahora"). El álbum tenia un nuevo sonido y una nueva consistencia diferente a los tres anteriores. Little Feat se caracterizaba por su fuerte presencia escénica con sus bien logradas zapadas, este álbum logra capturar ese espiritu (en el medley "Cold Cold Cold/Tripe Face Boogie" por ejemplo) y ademas otorga aportes mas funkies por parte de Payne en caciones como "Rock and Roll Doctor", "Oh Atlanta" y "Spanish Moon". Este álbum seria un punto de inflexión en su popularidad ya que pese a no ser superior a su tridente inicial, los superaría paradojicamente en las ventas. A principios de 1975 emprenderían  una gira europea, organizada por su compañía discográfica, junto a bandas como Montrose, Tower of Power, Graham Central Station y The Doobie Brothers. A partir de ese periodo Little Feat no volvería a ser el mismo.

El debut de Little Feat es con uno de sus discos mas frescos y enérgicos registrados en su carrera. Una rockera introducción con "Snakes on Everything" de Payne se deja acariciar por unos lindos arreglos de bronces a cargo del músico de sesión Kirby Johson. En "Strawberry Flats" Lowell George hace una descripción de lo que bien seria la típica vida del rocker: "Haven't Slept in a Bed For a Week And My Shoes Feel Like They're Part of My Feet ..." ("No he dormido en una semana y mis zapatos se sienten ya parte de mis pies..."). Canciones como "Truck Stop Girl" la historia de amor de un camionero con la "chica de la parada" o "Willin´" las letras, hablan de temáticas sobre la vida en las carreteras. Por ejemplo "Willin´" todo un clásico de Little Feat, que luego seria un himno de George, trata de un contrabandista que trafica drogas a través de la frontera con México. Lowell George se pone en la piel de este camionero que se presenta a si mismo y enumera algunas localidades por donde se manejaba: "Anduve de Tuscon a Tucumcari, Tehachapi a Tonapah manejé todas las marcas de camiones que se hayan fabricado...y si me das hierba, polvos blancos y vino y me haces una seña yo estaré dispuesto a seguir viaje...". La canción en si es de aires countrys con la base de guitarra ejecutada por George, y decorada con la slide guitar del gran Ry Cooder amigo de George, quien contribuyo como invitado en el disco. Pese a la espontaneidad y el muy buen clima que se logró en la grabación, al parecer a George no lo dejo del todo satisfecho, ya que en el siguiente LP "Sailin' shoes" se reversionaria. La canción ya había sido compuesta por el guitarrista en la época de The Mothers of Invention. La leyenda cuenta que "Willin´" fue la responsable de la salida de George de The Mothers. Una versión cuenta que al mostrársela a Frank Zappa sintió una amenaza para su talento, decidiendo excluirlo de la banda. Otra que al incurrir en las drogas lo que no gustó a Zappa y por eso le invitó a dejar la banda.

De George y Roy Estrada "Hamburger Midnight", de los momentos mas potentes del álbum. Pero no podemos dejar pasar el medley "Forty Four Blues/How many more years" de presencia blusera impecable, una vez mas con Cooder en la slide guitar. La primera "Forty Four Blues" o "Forty Four" ya había sido popularizada por Howlin' Wolf en 1954. Tampoco puede faltar tiempo para las baladas, buen ejemplo son la épica "Brides of Jesus" o la romántica "I've Been the One" composición integra de George. "Takin' My Time" demuestra el nivel de composición de Payne con buenos trabajos de teclados y mas que acertados arreglos de cuerdas. Cerrando el LP "Crazy Captain Gunboat Willie" con alta influencia de la psicodelia inglesa y magníficos arreglos de vientos, deja una muy buena impresión para el debut discográfico de la banda.

A partir de el año 1975 debido a algunos excesos típicos de aquellas épocas y a raíz de algunos trabajos de producción y como músico de sesión, hicieron que Lowell George tuviera un rol no tan importante como hasta entonces dentro de Little Feat. Así, entonces gran parte de la tarea de composición quedo a cargo de Payne y Barrère, pero igualmente George siguió siendo el emblema de la banda hasta su muerte. El álbum "The Last Record Album" (1975), con buena recepción de la crítica, obtuvo un discreto éxito de ventas y entró en las listas americanas e inglesas. "Time Loves A Hero" de 1977 vería a Lowell George contrayendo una hepatitis, y así con menos participación aun en la cocina del disco. Sin embargo hay quienes coinciden que este trabajo, con la producción de Ted Templeman, alcanza la cumbre de la sofisticación en el sonido de la banda. En 1978 George regresaría a la banda y gracias al buen sostén de material en vivo de las giras de los últimos años, registran el doble "Waiting for Columbus". Luego de producir "Shakedown Street" (1978) de los Grateful Dead, llega 1979 y a la par de su proyecto solista "Thanks I'll eat it here", comienzan a grabar "Down On The Farm" que se vería interrumpido por su muerte a raíz de un paro cardíaco, el 29 de junio de 1979. Tras su muerte los demás integrantes del grupo concluyeron la grabación de "Down On The Farm". Bill Payne declararía con conmovedora emoción: "Sin Lowell George no somos Little Feat", dejando mas que clara la eminente disolución de la banda, y dando un verdadero punto final a una era. En 1981 se publicó "Hoy-Hoy!", doble álbum grabado parcialmente en directo y con varias canciones inéditas. En 1987, tras trabajar en varios proyectos individuales, Little Feat anuncia su retorno al rock n roll. Registran el excelente álbum "Let It Roll" de 1988 con producción del propio Bill Payne y con una nueva incorporación Craig Fuller acordeonista y multinstrumentista, quien formaría parte de la banda en sus siguientes trabajos: "Representing The Mambo" (1990) y "Shake Me Up" (1991). En 1993 Fuller seria reemplazado por el vocalista Shaun Murphy. Little Feat registraría varios trabajos mas en estudio como así también estupendos registros en vivo como el doble "Live From Neon Park" (1996). En 2009 habría un nuevo receso por la muerte de el baterista Richard Hayward. Tras mas cambios de formación la banda presenta, después de nueve años, lo que seria hasta hoy su ultimo disco de estudio, "Rooster Rag" de 2012. Tras idas y venidas Bill Payne anuncia en 2014 que vuelve a Little Feat de manera permanente, también presta sus teclados a The Dobbies Brothers en una gira de 2015. En el presente, la banda sigue en actividad, pese a la lucha de el guitarrista Paul Barrère contra el virus de la hepatitis C. Actualmente Little Feat esta integrada por Bill Payne (voz y teclados), Paul Barrere (voz y guitarra), Sam Clayton (congas, voz y percusión), Kenny Gradney (bajo), Fred Tackett (guitarra, mandolina, trompeta y voz) y Gabe Ford (bateria y coros).


Lista de Temas:

1. Snakes on Everything
2. Strawberry Flats
3. Truck Stop Girl
4. Brides of Jesus
5. Willin'
6. Hamburger Midnight
7. Forty Four Blues / How Many More Years
8. Crack in Your Door
9. I've Been the One
10. Takin' My Time
11. Crazy Captain Gunboat Willie


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